Estrellas enanas blancas

Las estrellas enanas blancas constituyen el destino común de la mayoría de las estrellas. Más del 97 % de las estrellas, incluido nuestro sol, terminarán su vida como enanas blancas. Por esto la población de enanas blancas presente en nuestra galaxia contiene información valiosa sobre la historia y evolución de las estrellas. Así como, sobre la tasa de formación estelar de nuestra galaxia. La evolución puede ser descripta de manera simple como un proceso de enfriamiento que dura un período muy largo.

Los últimos años, la mejora en la calidad de observaciones de las enanas blancas ha permitido determinar observacionalmente su función de luminosidad en algunas poblaciones estelares. Por otro lado, el conocimiento detallado de la tasa de enfriamiento de las enanas blancas permite obtener una función de luminosidad teórica. Contrastando las observaciones con los modelos teóricos, es posible usar la secuencia de enfriamiento de las enanas blancas como indicadores de edad y de distancia para poblaciones estelares. Esto puede ser aplicado por ejemplo al estudio de cúmulos abiertos y globulares.

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Estudio

Otra aplicación del estudio de las enanas blancas es el de obtener información de la evolución química de la galaxia. Los progenitores de las enanas blancas pierden sus capas externas (ricas en carbono, oxígeno y nitrógeno) en los pulsos térmicos. Se dan cuando las estrellas se encuentran en el extremo de la rama asintótica de las gigantes. Esta masa es liberada y enriquece el medio interestelar, modificando la composición química de la galaxia. La cantidad de masa liberada se estima comparando la masa del progenitor con la masa de la enana blanca determinada.

En otro contexto, los modelos de enanas blancas se pueden aplicar al estudio de las supernovas de tipo Ia. Estas supernovas se originan en sistemas binarios en los que una de las componentes es una enana blanca. Puede deberse a la transferencia de masa proveniente de la estrella compañera. También puede ser consecuencia de la fusión de dos enanas blancas en un sistema doblemente degenerado. Si estas estrellas se encuentran muy próximas, pierden momento angular por emisión de radiación gravitacional. Estaos pueden llegar a fusionarse produciendo una supernova.

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